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当孩子问起“外星人”不必头痛,机智的家长该怎样作答?

2020-03-13 14:28 北京晚报 TF008

生活中,每当孩子们向大人问起关于外星人的问题,有多少家长能够做出完美的回答?恐怕大多数家长自己都不曾认真地思考过,更别提给充满好奇心的孩子一个满意的答案了。著名物理学家、科普达人李淼最近出版了“给孩子的物理学”系列最新一本《给孩子讲地外文明》,其中就帮助诸多家长回答了这个令人“头痛”的专业问题。

▌作者 林子夏


《给孩子讲地外文明》李淼 著 湖南科技出版社

1990年2月14日,美国航天器旅行者1号在距离地球64亿千米之外拍摄下一幅著名的地球照片。这张照片里的地球只是一个肉眼可见的模糊的小蓝点,悬浮在太阳系漆黑的背景中。后来,美国著名天文学家卡尔·萨根(Carl Edward Sagan)博士根据这张照片得到灵感,写成了一本经典的科普读物《暗淡蓝点》。书中,萨根写道:“除了这张从远处拍摄我们这个微小世界的照片,大概没有别的更好办法可以揭示人类妄自尊大是何等愚蠢。对我来说,这强调说明我们有责任更友好地相处,并且要保护和珍惜这个淡蓝色的光点——这是我们迄今所知的唯一家园。”正如萨根告诉我们的那样,相比浩瀚的银河系和宇宙来说,地球实在是过于渺小,而生活在地球上的人类对于地球之外的生物和文明了解的又少得可怜。

到底有没有外星人?李淼先不着急给出答案,他从人类对外星人的种种猜想开始讲起。最早关于外星人的科幻作品是英国作家赫伯特·乔治·威尔斯1898年出版的小说《世界大战》。小说讲述了19世纪末的某一天,英国伦敦突然遭遇来自火星人的袭击,这些火星人长相奇特,有圆圆的肚子和三条章鱼般的爪子。他们携带的武器远超地球人的科技水平,比如某种类似激光的射线武器。不过,最终这些强大火星人还是被地球上的细菌所击败。

由此可见,人类直到最近100年才开始出现对外星人的想象。为何如此?李淼认为取决于两个原因:一是直到近100年前人类的天文学才发展到可以仔细观测其他行星的程度,二是直到近100年前人类才发明了航空飞行器,如飞机。

等到电影出现以后,人类又创作出了大量的科幻电影,直观地把想象中的外星人形象借助科技手段呈现在大银幕上,例如《星球大战》《阿凡达》等电影就一度风靡全球。但科幻毕竟不等于科学,如何从科学的角度思索外星人是否存在呢?

李淼追问的第一个问题是,外星人存在的生物和化学基础是什么?然后接着讲述生命的出现对环境有哪些要求?最后回顾了人类搜寻外星人的历史。

如果想知道外星人存在的生物和化学基础,肯定先要了解地球上的人类是如何出现的。关于人类的进化过程,小朋友们经常会听到一句话:“我们是猴子变的。”李淼说这句话既对又不对,因为根据达尔文的进化论,人类是从猿人(直立人)进化来的,但很多人都把猿和猴混淆为同一科,实际上猿是猿,猴是猴,两者根本不是同一科,相比于猴子,人类和大猩猩的血缘更相近。普及完遗传基因的发现史后,李淼又深入浅出地介绍了人类早期历史研究中著名的“非洲起源说”。

对于外星人存在与否至关重要的一个问题就是,生命的出现究竟对环境有哪些要求?李淼提出了三个条件:液态水、固态行星以及大气层。人类要从地球之外发现外星人,也要先找到满足这三个条件的行星。

1960年,美国天文学家弗兰克·德雷克开始提倡用射电(无线电)搜寻外星人,发起“搜寻地外文明计划”,简称SETI计划。SETI计划一直持续至今,它广为人知的原因是,任何人只需要下载一个免费程序,就可以加入到搜寻地外文明的工作中。在无线电被发现之前,人类都是用眼睛和望远镜进行天文学研究。德雷克为什么要用无线电搜寻外星人呢?因为人类最方便的通信手段就是无线电,无线电容易穿透大气层,还能传到太空中很远的地方。

继弗兰克·德雷克之后,第二位致力于搜寻外星人的科学家就是前面提到的《暗淡蓝点》的作者卡尔·萨根。不过无论德雷克,还是萨根,最终都没有如愿以偿找到外星人。但萨根不甘心,还写出了一部关于外星人的电影剧本叫《超时空接触》,打算与好莱坞合作将它拍摄出来,遗憾的是,这部电影直到萨根1996年去世后的第二年才拍摄完成。

尽管从上世纪60年代开始,无数的科学家、外星人爱好者前赴后继地探寻着地外文明和外星人的踪迹,可惜始终一无所获,外星人仍然仅仅停留在科幻小说和电影里。那么,回到开始无数孩子好奇的问题,外星人到底存不存在?李淼如此解释:“我们这本谈外星人的书并没有一个确定的答案。这个问题,是一个需要小朋友长大后去回答的问题。也许它有一个确切的答案,也许永远没有答案。”

闹了半天,李淼也没有给出一个是或否的答案,不过一本书读完之后,相信家长朋友们肯定会比之前对于地外文明和外星人的问题有了更深的认识。“授人以鱼不如授人以渔”,李淼在这本书里做的其实正是针对一个显然无解的问题引导出系统思考的方法,而且在这个过程中普及了很多物理学、化学、生物学,乃至天文学上的常识。此外,李淼在讲述具体科学概念的时候,还会顺带着讲一下那些伟大科学家的小故事,这对孩子来说,又增加了可读性和趣味性。从科幻到科学,从好奇外星人到探索地外文明,教育的本质其实就是帮助孩子提升原有的思维方式。

 

来源: 北京晚报

编辑:tf008

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